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03/07/21 | 11 h 59 min par By Zachary Haver

MER DE CHINE : Démasquer la milice maritime chinoise

La Chine a longtemps nié avoir utilisé des forces de milice maritime pour faire valoir ses revendications maritimes et territoriales en mer de Chine méridionale, décrivant souvent les navires chinois regroupés autour des récifs et des îlots contestés comme de simples bateaux de pêche.

 Mais la trace écrite laissée par la bureaucratie chinoise raconte une autre histoire.

 Radio Free Asia a analysé les documents d’appel d’offres, les dossiers d’entreprise et d’autres données officielles dans le but de jeter un nouvel éclairage sur la milice maritime appartenant à Sansha City, une municipalité de la province de Hainan qui administre les revendications de la Chine dans la mer de Chine méridionale depuis son siège sur l’île Woody. dans les Paracels.

 RFA a découvert que la société de pêche publique en charge de la flotte de la milice maritime de la ville de Sansha a géré des projets impliquant des informations classifiées de sécurité nationale, un indicateur fort que les navires de la société sont engagés dans plus que de la pêche.

 En plus de suivre la flotte appartenant à cette société, RFA a également découvert des preuves qu’un de ses navires a été utilisé pour tester un système expérimental de commandement et de communication construit avec une technologie étrangère, qui a probablement transformé le navire en une plate-forme mobile de communication et de surveillance capable de transmettre des renseignements aux autorités sur terre.

Carte de la mer de Chine méridionale mettant en évidence les principaux avant-postes chinois sous la juridiction de la ville de Sansha dans les îles Paracel et Spratly. Crédit : Google Earth ; Analyse : RFA

Et en se référant aux dossiers d’entreprise des pêcheurs légalement enregistrés dans la ville de Sansha contre les reportages des médias d’État chinois sur la milice de la ville, RFA a en outre vérifié que de nombreux « pêcheurs » vivant à Sansha sont en fait des miliciens chargés de garder les avant-postes chinois.

 La milice maritime chinoise a fait l’actualité. La présence de nombreux navires de milices maritimes à Whitsun Reef dans les îles Spratly fin mars a déclenché une querelle diplomatique entre Pékin et Manille et a suscité de nombreuses critiques internationales à l’encontre de la Chine, malgré son affirmation selon laquelle il ne s’agissait que de navires de pêche à l’abri du mauvais temps.

 « Récemment, certains navires de pêche chinois se sont réfugiés près de Niu’e Jiao [Whitsun Reef] en raison des conditions de mer agitées », a déclaré un porte-parole de l’ambassade de Chine aux Philippines. « C’est une pratique normale pour les navires de pêche chinois de se mettre à l’abri dans de telles circonstances. Il n’y a pas de milice maritime chinoise comme on le prétend », a déclaré le porte-parole.

 Mais plusieurs enquêtes open source ont confirmé la présence de navires de milice près du récif.

 Aujourd’hui, RFA fait un pas de plus pour faire la lumière sur la véritable nature de la milice maritime chinoise, tirant le rideau sur les achats, la flotte et le personnel de cette force paramilitaire obscure.

 

Projets classés

La ville de Sansha a établi sa nouvelle milice maritime en 2013 sur la base de la milice d’origine des îles Paracel. La garnison Sansha de l’Armée populaire de libération (APL) de la province de Hainan sur l’île Woody a pris en charge la formation et le commandement de cette nouvelle force, selon de nombreux rapports dans les médias d’État chinois.

Des miliciens prêtent serment lors de la création de la milice maritime de la ville de Sansha en juillet 2013. Crédit : China National Radio

En juillet 2016, la milice maritime de la ville comptait plus de 1 800 miliciens et plus de 100 navires, a rapporté le gouvernement de la ville de Sansha. À l’époque, les autorités municipales avaient décrit cette force comme jouant un « rôle irremplaçable » dans la défense des revendications maritimes de la Chine.

 Les vastes revendications de la Chine dans la mer de Chine méridionale se chevauchent avec les revendications de cinq autres États – le Vietnam, les Philippines, la Malaisie, Taïwan et Brunei – et sont une source de tension importante dans la région.

 Selon un article de 2015 rédigé par le commandant de la garnison de Sansha Cai Xihong dans le magazine National Defense dirigé par l’APL, la ville a créé Sansha City Fisheries Development Co, Ltd. pour gérer la nouvelle flotte de navires à coque en acier de la milice. Les dossiers de l’entreprise confirment que Sansha a créé cette nouvelle entreprise municipale d’État en février 2015.

 

Ansha Commandant de garnison Cai Xihong lisant les ordres lors de la fondation de la milice maritime de la ville de Sansha en juillet 2013. Crédit : China National Radio

Sansha City Fisheries Development invite régulièrement d’autres entreprises à soumissionner pour des contrats de fourniture de biens et de services à l’entreprise. RFA a trouvé deux de ces projets à partir de 2017 avec des exigences d’informations d’identification « intégration de systèmes d’information classifiés » ou « protection des secrets d’État » pour le fournisseur tiers. Ces qualifications de sécurité sont généralement réservées aux entreprises et autres entités travaillant sur des projets classifiés pour l’APL ou le gouvernement chinois, ce qui suggère que Sansha City Fisheries Development est en effet le front civil d’une force paramilitaire.

 Fin 2017, Sansha City Fisheries Development a embauché Xi’an Jiangong Construction Tendering Co., Ltd. pour gérer les offres pour un « projet de nettoyage sous-marin de coque de bateau de pêche » d’une valeur de 5 628 640 yuans (804 000 $). Une annonce publiée par Xi’an Jiangong Construction Tendering lors du processus d’appel d’offres indique que le projet « implique la sécurité nationale et des secrets » et une autre précise que le fournisseur tiers doit avoir une qualification de « protection des secrets d’État ».

 Et plus tôt en 2017, Sansha City Fisheries Development a soumis des offres pour un contrat d’« équipement spécial » d’une valeur de 63 710 000 yuans (9 101 400 $) pour un « système de commande SX ». Selon l’annonce d’appel d’offres, le fournisseur tiers devait avoir une « accréditation de première classe en matière d’intégration de systèmes d’information classifiés » ou une « qualification nationale de troisième niveau ou supérieure en matière de protection des secrets ». Le premier couvre le développement, la construction et l’exploitation de systèmes d’information classifiés au niveau top-secret ; ce dernier couvre les projets de recherche et développement d’armes et d’équipements au niveau de classification le plus bas, selon la réglementation chinoise.

 La société qui a remporté le contrat du «système de commande SX» est Space Star Technology Co., Ltd., également connue sous le nom de CASC 5th Academy 503rd Research Institute, une filiale de l’entreprise publique de défense China Aerospace Science and Technology Corporation (CASC) . Bien que les détails techniques du «système de commandement SX» restent flous, le site Web et les contrats de Space Star Technology révèlent une gamme de capacités comparables, notamment des équipements de renseignement militaire ainsi que des systèmes de communication et de commandement maritimes. Un exemple spécifique est un système de surveillance de la mer de Chine méridionale grâce auquel les navires des forces de l’ordre et les bateaux de pêche de la province du Guangdong peuvent collecter des informations et les transmettre à un centre de commandement à terre à l’appui de la défense des revendications maritimes de la Chine.

 Si Sansha City Fisheries Development était vraiment une entreprise de pêche civile, pourquoi l’entretien de ses navires impliquerait-il la sécurité nationale et les secrets d’État ? Et pourquoi une entreprise de pêche aurait-elle besoin de se procurer un système d’information hautement classifié auprès d’un entrepreneur de la défense appartenant à l’État ? Ce sont des indicateurs clairs de la connexion de la milice de l’entreprise.

 

Une flotte suspecte

En plus de dévoiler ces projets classifiés, RFA a trouvé des preuves confirmant que Sansha City Fisheries Development gère une flotte de navires à coque en acier appartenant à la milice maritime de Sansha City.

 Chacun des navires de cette flotte opère sous le nom de « Qiongsanshayu » suivi d’une série de chiffres. Selon les conventions de dénomination chinoises, « Qiong » indique que les navires relèvent de la juridiction de la province de Hainan, « sansha » indique qu’ils appartiennent à la ville de Sansha et « yu » les marques comme des navires de pêche apparents.

Le Qiongsanshayu 00310 participant à un exercice conjoint avec les forces de la ville de Sansha en juillet 2016. Source : Xinhua News

Un document du gouvernement chinois que RFA a examiné, décrit explicitement l’un de ces navires « Qiongsanshayu » comme appartenant à Sansha City Fisheries Development.

 En utilisant les données du système d’identification automatique (AIS) de la plate-forme de suivi des navires MarineTraffic, RFA a identifié 40 navires opérant sous le nom de « Qiongsanshayu » dont le comportement révèle des liens avec le développement des pêches de la ville de Sansha.

 Au cours de l’année écoulée, chacun de ces 40 navires a opéré à partir d’au moins l’un des trois ports du continent de Hainan : Sanya Yazhou, Wenchang Qinglan et Danzhou Baimajiang.

Carte montrant les ports de Sanya Yazhou, Wenchang Qinglan et Danzhou Baimajiang à Hainan. Crédit : Google Earth ; Analyse : RFA

Selon les registres d’utilisation des terres du gouvernement chinois, Sansha City Fisheries Development détient des droits à long terme sur l’espace dans chaque port. Et les dossiers d’appel d’offres montrent que la société a développé activement ses installations dans les trois ports.

En 2020, 16 des 40 navires « Qiongsanshayu » ont navigué vers un chantier naval appartenant à Zhanjiang Haisheng Shipbuilding Co., Ltd. dans la province du Guangdong. Le développement des pêches de la ville de Sansha a retenu le chantier naval de Zhanjiang Haisheng pour un « projet de maintenance des bateaux de pêche 2019-2020 » au début de 2019, selon les dossiers d’appel d’offres.

Données IS superposées à une image satellite d’août 2020 montrant le Qiongsanshayu 000210 visitant le chantier naval géré par Zhanjiang Haisheng Shipbuilding en juin, juillet et août 2020. Crédit : MarineTraffic ; Analyse : RFA

L’imagerie satellite confirme les données AIS recueillies par RFA, révélant des rangées organisées de navires de pêche à coque en acier de 60 mètres de long à Sanya Yazhou, Wenchang Qinglan, Danzhou Baimajiang et le chantier naval de Zhanjiang Haisheng Shipbuilding.

Une proposition soumise aux autorités de Hainan en 2015 suggère que la flotte de milice de Sansha compte au moins 84 navires.

Image satellite de janvier 2021 montrant des rangées de bateaux de pêche correspondants de 60 mètres de long alignés dans une zone du port de Wenchang Qinglan utilisée par la ville de Sansha. Crédit : Google Earth

Au-delà de l’aveu du commandant de la garnison de Sansha, Cai Xihong, selon lequel Sansha City Fisheries Development gère la flotte à coque en acier de la milice de la ville, plusieurs éléments de preuve relient la flotte « Qiongsanshayu » et ses installations à la milice maritime de la ville de Sansha.

 Les dossiers d’approvisionnement de la garnison de Sansha – qui est responsable de la formation et du commandement de la milice maritime de Sansha – révèlent la présence de « bases de milice » dédiées avec des installations de formation à proximité des ports de Sanya Yazhou et de Danzhou Baimajiang. Un rapport publié en 2016 dans le journal China Defence News de l’APL indique que la garnison de Sansha utilise des bases de milices sur le continent de Hainan pour former des miliciens à la navigation, aux communications et à d’autres compétences.

 Des navires ressemblant aux navires « Qiongsanshayu » figurent également dans une vidéo musicale produite par la garnison de Sansha, intitulée « Song of the Sansha Maritime Militia », qui décrit la milice maritime de la ville s’entraînant avec des armes, effectuant des opérations de surveillance, effectuant des opérations d’arraisonnement et participant à d’autres activités de ce type.

 https://youtu.be/YLdUGeQCmDM

https://youtu.be/YLdUGeQCmDM

La vidéo « Le chant de la milice maritime de Sansha ». Crédit : Département politique de l’APL Province de Hainan Garnison Sansha

 Selon les documents de recrutement de 2015, Sansha City Fisheries Development a donné la priorité à l’embauche d’anciens combattants de l’APL pour équiper ses navires. En fait, en 2019, le ministère des Anciens combattants de Hainan a reconnu l’entreprise comme une « unité modèle » pour les anciens combattants de l’APL.

 À l’aide de données AIS et d’images satellite, RFA a suivi 18 navires « Qiongsanshayu » différents effectuant des déploiements dans la mer de Chine méridionale au cours de l’année dernière. Il s’agit notamment des déploiements aux côtés des garde-côtes chinois (GCC) à Scarborough Shoal en avril 2021 par le Qiongsanshayu 00402 et le Qiongsanshayu 00317, qui ont quitté Danzhou Baimajiang en mars. La Chine utilise des navires de la GCC et de la milice pour maintenir une présence continue à Scarborough Shoal, qu’elle contrôle effectivement depuis une impasse avec les Philippines en 2012. Selon le gouvernement philippin, la GCC a harcelé les garde-côtes philippins près de Scarborough Shoal les 24 et 25 avril. .

Images satellite du 24 avril montrant ce qui semble être le Qiongsanshayu 00402 et le Qiongsanshayu 00317 à Scarborough Shoal aux côtés de deux navires de la GCC, le China Coast Guard 3303 et le Zhong Guo Hai Jian 71. Crédit : Planet Labs, Inc. ; Analyse : RFA

 Plus récemment, un groupe d’au moins neuf navires de la flotte « Qiongsanshayu » a quitté les ports de Sanya Yazhou, Wenchang Qinglan et Danzhou Baimajiang le 23 avril, atteignant les îles Spratly vers le 25 avril. Ce groupe comprenait des navires « Qiongsanshayu » numérotés 00206, 00208, 00212, 00214, 00223, 00227, 00228, 00232 et 00401.

 Les navires de la flotte « Qiongsanshayu » ont également participé à l’affrontement Haiyang Dizhi 8 entre le Vietnam et la Chine près de Vanguard Bank en 2019, ont mené des opérations de sauvetage conjointes avec la flotte de la mer du Sud de la PLA Navy et ont participé à des exercices conjoints avec le service maritime local de la ville de Sansha et les forces de l’ordre, selon les données de l’AIS, les bulletins du gouvernement chinois et d’autres sources similaires.

 

Systèmes expérimentaux et technologie étrangère

Certaines des technologies de communication installées sur les navires de la flotte « Qiongsanshayu » indiquent également qu’il s’agit de plus que de simples bateaux de pêche.

 L’Administration des communications de Hainan a récemment dirigé un projet visant à tester un système embarqué de «commandement et de communications par satellite d’urgence» pour l’application de la loi maritime, la pêche et la gestion des urgences en mer de Chine méridionale, selon une évaluation d’impact environnemental de février 2018.

 L’objectif ultime de ce projet était de construire des liaisons satellites entre les systèmes embarqués, les réseaux de communication au sol et un centre de commandement d’urgence, étendant efficacement les flux d’informations vers et depuis des zones éloignées de la mer de Chine méridionale contestée.

Schéma du système de navire d’essai de commande et de communication par satellite d’urgence. Crédit : Évaluation d’impact environnemental commandée par l’Administration des communications de Hainan

Avec l’approbation du ministère chinois de l’Industrie et des Technologies de l’information, ce système expérimental devait être installé sur le Qiongsanshayu 00209 et l’un des navires de ravitaillement de la ville de Sansha, le Qiongsha 3. Il comprenait de nouveaux matériels et logiciels pour réaliser une couverture de communications mobiles localisées, des communications vocales, vidéosurveillance, transmission de données et autres capacités.

L’évaluation d’impact environnemental indique que le Qiongsanshayu 00209 appartient au développement des pêches de la ville de Sansha, mesure 58,5 mètres de long et 9,2 mètres de large, et dispose d’un équipage de 20 personnes. Cela implique que le Qiongsanshayu est basé à Wenchang Qinglan, fournissant une image du navire amarré au port.

 

Photo du Qiongsanshayu 00209. Crédit : Étude d’impact sur l’environnement commandée par l’Administration des communications de Hainan

Ce n’est pas le seul cas où des navires prétendument civils sont équipés de technologies de surveillance et de communication haut de gamme. RFA a signalé que Sansha City installe des systèmes similaires sur ses navires ravitailleurs Sansha 1 et Sansha 2 dans le but explicite de suivre les navires des États-Unis, du Japon, des Philippines, du Vietnam, d’Indonésie et de Taïwan.

 Le système expérimental du Qiongsanshayu 00209 utilise même une technologie satellitaire étrangère provenant d’entreprises des États-Unis, de la Corée du Sud et du Japon, selon l’évaluation d’impact environnemental de 2018.

 La technologie comprend une antenne satellite KNS-Z12 de KNS Inc., une société sud-coréenne ; un convertisseur élévateur POB-KUS100 de Wavestream, une société américaine ; un convertisseur abaisseur par blocs à faible bruit NJR2836U de Japan Radio Company, une société japonaise ; et un modem satellite CDD 562AL, un modem satellite CDM 570A/L, un modem satellite CDM 625A et un commutateur CRS 170A de Comtech EF Data, une société américaine.

 Les dossiers contractuels montrent que Wavestream et Comtech EF Data sont des sous-traitants de la défense américaine, et le site Web de Comtech EF Data affirme que la société a travaillé sur de nombreux programmes pour des clients tels que l’U.S. Navy, l’U.S. Army, l’U.S. Air Force et les U.S. Marines.

 Cela signifie que la technologie de communication par satellite des sous-traitants américains de la défense pourrait soutenir les opérations de la milice maritime de Sansha City dans la mer de Chine méridionale.

 Ce n’est pas la première fois que la Chine obtient une technologie étrangère pour une utilisation en mer de Chine méridionale. Un récent rapport de RFA a révélé que la ville de Sansha a acquis plus de 930 000 $ de matériel, d’équipement, de logiciels et de matériels étrangers. Et dans une enquête distincte, ce journaliste a découvert que les forces de l’ordre maritime locales de Sansha utilisaient également la technologie de communication par satellite d’une entreprise américaine de la défense.

 

Faux pêcheurs

RFA a également découvert des preuves évidentes de chevauchement entre les pêcheurs vivant sur les îles et les récifs occupés par la Chine et le personnel des milices maritimes chargées de garder ces éléments.

Un babillard présentant la compagnie de milice maritime de Woody Island, visible dans un centre communautaire utilisé par les pêcheurs de Woody Island. Crédits : mafengwo.cn, dajiangdahai

 RFA a comparé les reportages des médias d’État chinois sur la milice maritime de Sansha aux dossiers d’entreprise associés à 106 « entreprises de produits aquatiques et de pêche » à petite échelle enregistrées à Sansha ainsi qu’à plusieurs coopératives de pêche enregistrées dans la ville.

 Au total, RFA a trouvé 13 membres de la milice maritime de la ville de Sansha qui semblent diriger des « entreprises de produits aquatiques et de pêche » ou sont répertoriés comme membres du personnel de l’une des coopératives de pêche de la ville. Neuf de ces miliciens sont associés à la fois à une « entreprise de produits aquatiques et de pêche » et à une coopérative de pêche.

 Ces personnes comprennent 10 miliciens de rang non spécifique, un chef d’escouade de milice, un sergent de peloton de milice et un commandant de compagnie de milice, chacun situé sur l’une des cinq caractéristiques des îles Paracel, à savoir l’île Woody, l’île Yagong, l’île Robert, Observation Bank, et Tree Island, selon les médias d’État chinois.

 Parmi les « entreprises de produits aquatiques et de pêche » gérées par des miliciens, toutes sont enregistrées à des adresses situées dans des zones résidentielles utilisées par les pêcheurs chinois sur Woody Island, Yagong Island, Robert Island, Observation Bank et Tree Island.

Carte des îles Paracel indiquant les emplacements et les noms des 13 miliciens identifiés par RFA. Crédit : Google Earth ; Analyse : RFA

L’adresse enregistrée de chaque entreprise de pêche artisanale correspond à l’emplacement signalé de son milicien associé, comme l’« entreprise de produits aquatiques et de pêche » enregistrée à Robert Island par Chen Daming, que Xinhua News décrit comme un milicien basé à Robert Island.

 

Ces miliciens sont vraisemblablement des pêcheurs ayant reçu une formation militaire.

 Dans une proposition publiée en 2014, la délégation de la ville de Sansha au Congrès du peuple de la province de Hainan a admis que la ville formait des pêcheurs pour garder les îles et les récifs relevant de la juridiction de la ville. La proposition expliquait en outre que : « qu’ils soient des pêcheurs opérant dans des mers lointaines ou des pêcheurs engagés dans l’aquaculture ou d’autres activités, ils peuvent tous devenir des miliciens bien formés et recevoir des subventions correspondantes ».

 China Defence News a décrit l’un des miliciens identifiés par RFA, Xu Mingwen, comme un « vieux pêcheur » exploitant désormais des équipements de radar et de vidéosurveillance dans le poste de milice de Tree Island. Selon un rapport de PLA Daily, ce message fournit des renseignements à un centre de commandement de l’APL sur Woody Island.

Un écusson « Sansha Militia » visible sur la manche d’un milicien effectuant une surveillance depuis un poste de milice. Crédit : Département politique de l’APL Province de Hainan Garnison Sansha

 De même, un article de 2016 du China Youth Daily implique qu’un milicien vérifié par RFA, Ye Jun, était un pêcheur qui a reçu une formation de milice sur l’île de Yagong de la garnison de Sansha, qui comprenait le pilotage de bateau, la réparation de moteurs, les communications et le traitement des blessures.

 Depuis leurs postes sur les lignes de front de la mer de Chine méridionale, ces 13 pêcheurs devenus miliciens semblent avoir joué un rôle actif dans la défense des revendications de la Chine.

 Un autre milicien identifié par RFA, Lu Le, basé à Woody Island, a été interviewé en 2013 par la radio nationale chinoise. Il a déclaré qu’en naviguant dans les eaux des îles Paracels en avril 2013, il avait repéré un bateau de pêche étranger « entrant illégalement » dans les « eaux territoriales » de la Chine. Lu a ensuite signalé le navire étranger à la garnison de Sansha, qui a ensuite mobilisé les navires des forces de l’ordre maritimes à proximité pour le chasser – un exemple clair du système de « défense conjointe militaire, policière et civile » de la ville de Sansha.

Un journaliste de la radio nationale chinoise (à gauche) interviewant le milicien Lu Le (à droite) en 2013. Crédit : Radio nationale chinoise

 

Et Xinhua News rapporte que Xu Dezhi, basé sur l’île de Yagong, un autre milicien identifié par RFA, a été blessé en août 2014 alors qu’il montait à bord d’un bateau de pêche étranger. Selon Xinhua, Xu était en train de pêcher lorsqu’il a découvert le navire étranger. Il est monté à bord du bateau de pêche et s’est coupé le poignet lors de la bagarre qui a suivi avec l’équipage du bateau.

 RFA a également retrouvé le commandant de la compagnie de milice de la Banque d’observation, Li Linjun, qui a reçu une entaille au bras droit d’un harpon lors d’une bagarre au corps à corps après avoir poursuivi et embarqué un bateau de pêche étranger en juillet 2015, a rapporté le China Youth Daily.

 Il n’est pas étonnant que le secrétaire du parti et maire de la ville de Sansha, Xiao Jie, ait un jour décrit la milice maritime de la ville comme faisant partie d’une « grande muraille d’acier » dans la mer de Chine méridionale.

 

Editing: H. Leo Kim, Paul Nelson, Mat Pennington
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Illustration : Rebel Pepper du 14 avril 2021